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Ho accostato nel parcheggio del ristorante.Il parcheggiatore mi ha preso le chiavi mentre uscivo dall'auto.Mi ha guardato con uno sguardo laterale di disapprovazione mentre saliva in macchina.Sono sicuro che era abituato a parcheggiare auto di lusso e non un normale veicolo senza fronzoli come il mio.La maggior parte dei soldi che guadagnavo andavano direttamente in un conto di risparmio.Non avevo intenzione di sperperare tutto in un'auto costosa.

"Sì", disse l'uomo all'interno mentre mi avvicinavo al podio dove si trovava. "Le consegne sono nel retro", ha detto guardando di nuovo il grande blocco.

"Sono qui per incontrare il mio capo".Ho detto agitando la mano sul blocco per attirare la sua attenzione.

"Nome?" chiese l'uomo guardandomi.

Gli ho dato il nome sia di Samuel che di Jack.Mi guardò con occhi spalancati. "Sei tu la persona che stanno aspettando?" disse guardando i miei pantaloni di jeans e la camicia verde scuro.Non mi era stato detto che sarebbe stato formale, quindi non avevo intenzione di vestirmi come si deve.

"Sì,"Ho annuito.

"Da questa parte", indicò.

"Derek,"Samuel disse mentre si alzava. "Avrei dovuto dirti che sarebbe stato un abbigliamento formale, è colpa mia".

Ho guardato l'uomo e ho sorriso mentre tornava al suo posto.

Jack scosse la testa verso di me, evidentemente deluso.

"Credo che tu conosca tutti".Samuel disse mentre ci sedevamo entrambi.Ho fatto un cenno a Jack e Tammy.Ho conosciuto Samuel e sua moglie Jane da una delle feste dell'ufficio.Degli altri due uomini e delle loro mogli ricordavo i volti ma non i nomi.

"No,"Ho scosso la testa mentre mi sedevo accanto a Samuel.

"Bene,"Samuel disse facendo cenno a uno degli uomini. "Questo è Lester e sua moglie Cassandra, e alla tua destra c'è Timothy e sua moglie, Tabitha".

"Ciao,"Ho annuito.

"È stata una bella idea quella che hai avuto".Disse Timothy. "Il mio l'ha fatto fuori dall'acqua", disse con un mezzo sorriso.

Ora sapevo dove avevo già visto questi due.Erano al piano inferiore, senza dubbio anche loro erano interessati alla collaborazione.

"Sì, lo sappiamo".Tabitha scosse la testa.Si voltò a guardarmi. "È da ieri che non parla d'altro".

"Scusa".Ho alzato le spalle.

"Non c'è bisogno di scusarsi".Jack scosse la testa. "È la natura del lavoro. Non veniamo pagati per essere gentili".

"Ben detto".Samuel annuì. "Ho portato voi quattro qui per esaminare le due idee rimaste e per conoscervi in un ambiente meno stressante".

"Aiuta anche il fatto che gli piace molto il cibo qui", sua moglie scosse la testa. "Ogni ragione che può dare al consiglio per venire qui e fargli girare il conto è una buona ragione".

"Colpevole".Samuel annuì.Jane era la donna poster board per essere una moglie trofeo.Aveva capelli biondi di media lunghezza e un viso perfettamente tagliato con un sorriso che sembrava dovesse essere in televisione.

Lentamente il cibo venne fuori, e la conversazione si spostò sull'idea di Jack.Gli altri due erano completamente d'accordo nel portare avanti l'idea di Jack piuttosto che la mia.

Dovevo ammettere che avevano dei buoni argomenti.Sarebbe meno di un ostacolo e più efficace dal punto di vista dei costi.Mentre la mia è stata un'enorme scommessa, così come l'utilizzo di denaro di cui potremmo aver bisogno per fermare il buyout.

Le mogli sedevano in silenzio, per la maggior parte, a volte mettendo una parola di tanto in tanto.Tammy mi sorrise mentre guardava dall'altra parte del tavolo. "E l'idea di Derek?"Chiese Tammy. "Da quello che Jack mi ha detto ieri sera ha la più alta percentuale di funzionare davvero".

"Jack?"Samuel chiese.

"Lo fa".Jack annuì. "Ammettiamolo. La mia idea fermerebbe l'acquisto solo per ora. Cosa succede se ci provano ancora e ancora".

Gli altri due uomini annuirono.Cominciarono a discutere la mia idea e Samuel divenne più loquace e coinvolto.Sembrava che stesse aspettando che le cose andassero nella mia direzione.Si chinò lentamente al suo fianco e produsse una busta.Ha tirato fuori quattro fogli e li ha fatti scivolare sul tavolo verso di noi.

"Il consiglio è d'accordo con te Jack".Samuel ha detto. "Mi dispiace, ma stanno propendendo per l'idea di Derek. È il rischio maggiore, e se fallisce, perderemo la compagnia. Se funziona, ci stabilizzerà per gli anni a venire".

"Congratulazioni".Jane disse annuendo con la testa mentre mi sorrideva.

"Grazie".Ho sorriso.Jack mi guardò con uno sguardo severo.Sapevo che quello sguardo non era felice.Tuttavia, al diavolo lui.Questa era la mia opportunità, e se non riusciva a capirlo, allora poteva fare una lunga passeggiata su un pontile corto.

"Bene,"Disse Tabitha. "Sistemato questo, dovremmo andare".

Timothy annuì. "Ci vediamo domani al lavoro", disse mentre teneva i fogli in mano. "Lettura leggera per stasera".

Lester e Cassandra seguirono da vicino lasciando noi cinque indietro.Samuel si è alzato per rispondere a una telefonata.Jane si è intrufolata nel suo posto.

"Nessun altro significativo?", ha chiesto.

"No,"Ho risposto guardando verso di lei.

Tammy fece uno dei suoi soliti sorrisi. "Penso che stia giocando sul campo".

"Ha cose più importanti a cui pensare che sposarsi alla sua età".Jack disse mentre beveva ancora un po' di vino.

"Questo è abbastanza per te".Tammy ha detto che ha preso il bicchiere dalla sua mano.

"Sì,"Jane rispose. "Non vogliamo che si ripeta l'altra notte".

Jack scosse la testa. "Andrò a vedere se Samuel è pronto a partire".

Le due signore lo guardarono andare via. "Allora,"Disse Jane avvicinandosi a me. "Tammy mi ha detto che ti ha rivelato il nostro piccolo segreto".

Ho guardato Tammy. "Anche lei segue le lezioni".

"Sono stato io a parlarle di loro".Jane sorrise.

Ora ricordavo il suo viso.Era la bionda in uno dei video.Era difficile immaginare la piccola miss perfetta che ballava su alcune di quelle canzoni volgari che stavano suonando. "Oh,"Ho detto.

"Oh?"Jane sorrise guardando Tammy.

"È un po' timido".Tammy ha scrollato le spalle.

Jane si è avvicinata di più in modo da essere quasi in grembo a me. "Mi ha anche detto che hai un bel cazzo", ha sussurrato.

La sua mano si spostò sul mio grembo e mi strinse l'inguine.Mi guardai velocemente intorno nel ristorante affollato. "Non avere paura, non farò nulla".Disse Jane mentre lo lasciava andare. "Volevo solo vedere di persona".

"Siete pronte, signore?"Samuel chiese mentre tornava al tavolo.

"Più che pronto".Disse Jane alzandosi in piedi.

Li ho accompagnati fuori.Jack era già in macchina e faceva cenno a Tammy di sbrigarsi.Ho scosso la testa mentre la macchina si allontanava.Tammy ci ha salutato mentre si allontanavano.

"Non badare a loro tre".Samuel scosse la testa. "Il consiglio, così come Neil, sono contenti di quanto hai fatto in poco tempo. Loro tre hanno cercato di impressionare Neil negli ultimi sette anni, e tu ci sei riuscito in meno di due. Questo ti renderà un nemico per molte persone".

"Peccato per loro".Ho alzato le spalle. "Come ha detto Jack, non veniamo pagati per essere gentili".

"Esattamente".Samuel ha detto.Tirò fuori un altro pezzo di carta dalla piccola cartella sotto il braccio. "Questi sono i nomi e i numeri di telefono di tutti quelli sulla lavagna. Vogliono che li chiamiate con un orario in cui possono raggiungervi individualmente".

"Individualmente?"Ho chiesto.

"Sì,"Samuel disse mentre la sua macchina si fermava. "Diciamo che alcuni di loro non sono convinti che tu abbia avuto quell'idea da solo. Incontrarli individualmente ti darà la possibilità di dimostrare che si sbagliano".

Samuel è salito in macchina. "Ci vediamo domani".

Jane si avvicinò a me con la mano tesa. "È stato un piacere conoscerti", ha detto mentre ci stringevamo la mano.Ho sentito un pezzo di carta nella mia mano e l'ho nascosto nel mio palmo.

"Allo stesso modo".Ho annuito.

Se ne sono andati lasciandomi solo.Il parcheggiatore mi guardò con disgusto sulla faccia. "Dove l'hai parcheggiata?"Ho chiesto.

Ha fatto cenno al retro del parcheggio mentre mi lanciava le chiavi. "Grazie".Ho sorriso.

Mentre tornavo alla mia macchina, ho guardato il foglio: era un numero di telefono con le istruzioni dell'ora per mandare un messaggio o chiamare.Ho sorriso e l'ho messo in tasca.

*************

"Avresti potuto avvertirmi".Ho detto mentre parlavo con Tammy più tardi quella sera.

"E rovinare quell'espressione sul tuo viso?"Ho sentito Tammy ridere all'altro capo del telefono. "Era impagabile".

"Perché gliel'hai detto?"Ho chiesto.

"Perché no?"Tammy rispose. "Lei è affamata di sesso proprio come me, e non è che non la trovi attraente".

"No, ma..."Ho cominciato a dire.

"Samuel?"Tammy ha interrotto.

"Sì,"Ho risposto. "Avrebbe la mia testa".

"No, non proprio".Disse Tammy. "Sono sicura che hai capito che non sono la coppia felice che sembrano essere, vero?

"Sì,"Ho annuito.Ho capito che c'erano problemi in paradiso l'ultima volta che li ho visti alla festa dell'ufficio.Ho pensato che fosse perché erano sposati da tanto tempo.

"Samuel è gay".Tammy sbottò.

"Cosa!"Ho detto che sono scattato in piedi nel mio letto.

"Lo è da molto tempo. Il consiglio è l'unica ragione per cui stanno ancora fingendo di essere sposati. Molto probabilmente troveranno un motivo per degradarlo o sbarazzarsi di lui se lo scoprono".

"Jack lo sa?"Ho chiesto.

"Diavolo, no".Tammy rispose ad alta voce. "Se lo sapesse lo direbbe a Neil, solo per poter prendere il posto di Samuel".

"Sarebbe una cosa da Jack".Ho annuito.

"Le manderai un messaggio?"Chiese Tammy.

"Non lo so".Ho detto mentre sfogliavo il foglio.

"Dovresti".Tammy rispose. "Mi piacerebbe che tu lo facessi, se questo lo rende più facile".

"Voi due siete buoni amici, eh?"Ho chiesto.

"Decisamente".Tammy rispose. "È uscito dalla doccia. Vieni ancora al ballo, vero?"

"Certo,"Ho risposto.

"Ci vediamo allora".Disse Tammy mentre riattaccava.

Ho dato un'altra occhiata alla carta e poi ho iniziato a comporre il numero. "Beh, salve".Jane rispose.

"È un buon momento?"Ho chiesto.

"Certo,"Jane rispose. "È fuori con uno dei suoi boy toy", disse con un sospiro. "Immagino che Tammy ti abbia informato di tutto?"

"Sì,"Ho risposto. "Non lo sapevo. Non sembra il tipo".

"È diventato molto bravo a nasconderlo".Jane disse. "Ma basta parlare di lui. Che mi dici di te? Tammy mi ha detto che ti sono piaciuti i video di danza".

"Oh, sicuramente".Ho risposto.

"Ti ha mandato qualcuno dei miei?"

"No, ricordo di averti visto in uno dei video, sinceramente non ho prestato molta attenzione".Ho risposto onestamente.

"C'era da aspettarselo".Jane ha detto. "Tammy ha un modo di monopolizzare i riflettori".

"Oh, no, voglio dire".Ho cominciato a dire.

"Rilassati, lo intendevo in senso buono. Ha talento, e ha il petto che la maggior parte dei ragazzi con le tette, come te, amano".

"L'hai capito, eh?"

"Sì,"Jane ha detto. "Sono contenta che anche il mio abbia ricevuto qualche sguardo".

"Beh, mi ricorderò di prestare più attenzione la prossima volta".Ho detto con un sorriso.Non potevo credere che stavo flirtando con una delle mogli del mio capo.

"Oh, spero che gli darai molta attenzione. Dopo tutto, Samuel ha pagato per loro e non li ha toccati o altro".Jane sospirò.

"Dev'essere dura".Dissi pensando alla posizione in cui si trovava, sposata con qualcuno che non aveva alcun interesse per lei.

"Può esserlo a volte, ma poi mi ci sono messa dentro e potrei facilmente tirarmene fuori. Mi ha detto che potevo andarmene e non si sarebbe opposto alla mia decisione".

"Perché non lo fai?"Ho chiesto.

"Non lo so, ad essere onesti. Credo di essere a mio agio. Presto avrò cinquantatré anni. Non ho voglia di saltare di nuovo nella piscina degli appuntamenti".Disse Jane un po' scoraggiata.

"Cinquantatre?"Ho chiesto. "Pensavo che avessi quarant'anni".

"L'adulazione ti porterà ovunque".Jane si mise a ridere.

"Sono serio".Ho risposto.Jane aveva l'aspetto di una donna sulla quarantina.Anche alla fine dei suoi trent'anni.

"Beh, grazie".Jane ha detto. "Cerco di tenermi in forma e di mangiare bene. Non ho mai fumato e difficilmente bevo".

"Si vede".Ho detto, guardando l'ora, che si stava facendo tardi e che volevo arrivare in tempo e iniziare a incontrare alcuni dei membri del consiglio.

"Dovresti dormire un po'".Jane disse come se mi stesse leggendo nel pensiero.

"Ci vediamo al ballo, questo venerdì?"Ho chiesto.

"Forse prima, dormi un po'".Disse Jane mentre riattaccava.

Mi sono sdraiato sul letto e ho pensato a Tammy e ora a Jane.In cosa diavolo mi stavo cacciando e come potevo farla franca.

*************

"Sei nei guai?"Candice ha chiesto mentre passavo davanti alla sua scrivania.

"Non lo so, lo sono?"Ho risposto.

"Vedrai".Candice ha risposto con un sorriso.

Ho continuato il mio cammino verso il mio ufficio.Nigel e Samuel stavano aspettando nel mio ufficio.Avevo incontrato Nigel solo una volta, e anche allora non l'avevo fatto apposta.È capitato che fosse in ascensore quando sono entrato.Non ci siamo detti una parola.Ora era seduto nel mio ufficio.

"Si sieda".Samuel ha detto.

Ho camminato con calma verso la mia scrivania e mi sono seduto. "Ho fatto qualcosa?"Ho chiesto mentre guardavo entrambi gli uomini.

"No,"Nigel disse scuotendo la testa. "Perché lo supponi?"

"Beh, tutto il piano mi ha guardato come se fossi un uomo che va verso la forca".Ho alzato le spalle.

"Te l'avevo detto che aveva il senso dell'umorismo".Samuel disse sedendosi.

"Ne avrà bisogno".Nigel disse mentre si chinava in avanti e metteva una cartella sulla mia scrivania. "Questo è arrivato stamattina".

Ho preso la cartella e ho letto il foglio all'interno.Un sorriso si è insinuato sul mio viso. "Si stanno ritirando dall'acquisto".

"Sì, non abbiamo nemmeno fatto una mossa per avvicinarci a nessuna delle altre compagnie. Sembrerebbe che abbiamo una fuga di notizie all'interno dell'azienda".Samuel ha detto.

"Ah,"Ho annuito. "Pensi che ho detto il mio piano alla mia controparte dall'altra parte della strada".

"Una supposizione per la maggior parte".Nigel rispose.

"No,"Ho sorriso. "Ammetto che ho lasciato la mia tenda alzata, ma no, non ho detto né dirò loro nulla che non debbano sapere".

"Mi fa piacere sentirlo".Nigel annuì. "Il consiglio vuole ancora incontrarti, gli è piaciuta la tua proposta e vorrebbero sapere cosa pensi che dovremmo fare dopo".

"Andate avanti con la mia proposta, solo perché hanno abbandonato, non significa che non pianificheranno o peggio ancora cercheranno di batterci con gli altri concorrenti".Ho risposto.

Nigel guardò Samuel.Sorrisero entrambi. "Vieni con noi".Samuel disse mentre si alzava.Siamo tornati al piano e siamo passati davanti alla scrivania di Candice.

Jack era in piedi fuori dal suo ufficio a parlare con uno degli agenti.L'espressione sul suo volto quando mi ha visto camminare con entrambi i suoi capi è stata impagabile. "Jack,"Nigel disse mentre passava.

"Signore".Jack annuì.

Siamo entrati nell'ascensore.Nigel premette alcuni pulsanti che fecero salire l'ascensore.Ci stavamo dirigendo verso l'ultimo piano.Ho sorriso mentre ricordavo che qualche tempo fa, quando lavoravo nella sala di spedizione, c'erano innumerevoli notti in cui alcuni di noi entravano nell'ascensore e cercavano di indovinare la sequenza di numeri che ci avrebbe portato all'ultimo piano.Nemmeno una volta abbiamo capito bene.

La porta si apriva su una grande hall.Tre donne sedevano dietro una grande scrivania. "Fiona, Helen e Kelly, questo è Derek".Nigel ha detto.Le tre donne fecero un cenno nella mia direzione. "Assicurati che abbia un codice per l'ascensore".

"Sì signore", dissero le donne all'unisono.

Abbiamo camminato intorno alla grande scrivania e al lungo muro su cui era scritto il nome dell'azienda in argento.Il resto della sala era tranquillo.Su ogni lato c'erano delle porte con il nome di una persona.Ho riconosciuto alcuni nomi.Altri mi sono sfuggiti.

"Eccoci qui".Disse Nigel fermandosi alla porta.

Sono rimasto a bocca aperta quando ho visto il mio nome in oro su uno sfondo nero sulla porta. "Il mio?"Ho chiesto stupefatto.

"Non conosco un altro Derek Youngblood, e tu?"Nigel chiese a Samuel.

"No, non lo so".Samuel rispose.

Rimasi immobile come se mi fossero cresciute le radici e fossi piantato in questo punto. "Allora?"Nigel sorrise. "Hai intenzione di aprirlo?"

"Sì, certo".Ho detto scuotendo la testa dal sogno ad occhi aperti.Ho aperto la porta e sono entrato in una grande stanza.La scrivania era posizionata in fondo contro la finestra.

"Niente occhi indiscreti da questa parte".Samuel ha detto. "La tua stanza è dotata di un armadio, una doccia e un bar. Non è completamente fornita, ma puoi rifornirla con quello che vuoi, purché sia usata per i clienti della compagnia".

Ho annuito.Cercavo ancora di prendere in considerazione il fatto che stavo diventando un socio, non avevo più a che fare con potenziali clienti.Ora tutto quello che dovevo fare era mantenere felici i clienti più critici e assicurarmi di fargli fare soldi che a loro volta facevano fare soldi all'azienda. "Penso che dovremmo lasciarlo in pace".Nigel sorrise mentre faceva un cenno a Samuel.

"Congratulazioni".Samuel disse mentre mi stringeva la mano.

"Grazie".Ho detto stringendogli la mano e poi Nigel: "Non ti deluderò".

Camminavo nel mio grande ufficio con un enorme sorriso sul viso.Non potevo credere di essere diventato un partner.Significava che non dovevo più prendere ordini da Jack.Questo pensiero da solo mi ha fatto ridere di gusto.

"Ti stai divertendo", disse una voce di donna.

Mi girai e vidi una donna alta in piedi sulla porta. "Juliet", disse la signora mentre si faceva avanti con una tavoletta in mano. "Ho bisogno della tua firma su questi moduli", disse mentre avanzava.

Questa donna era bellissima.Non avevo mai visto una donna come lei, forse in un film o in un poster, ma mai in carne ed ossa.Aveva lunghi capelli castano nocciola che le cadevano appena oltre le spalle.Juliet mi guardò mentre la fissavo. "Derek?"Disse Juliet riportandomi indietro dal mio sogno ad occhi aperti.

"Sì,"Ho detto mentre usavo la penna per firmare i fogli sul suo tablet.

"Bene".Juliet sorrise. "Sono la tua assistente, se c'è qualcosa in cui posso aiutarti devi solo farmelo sapere", ha sorriso e si è diretta verso la mia scrivania.Indossava una gonna grigia a matita e un top rosa. "Ti piace il tuo nuovo ufficio".Disse Juliet guardando verso di me.

"È più grande del mio appartamento".Ho sorriso.

"Anche il mio".Juliet sorrise. "Hai esaminato la lista dei tuoi clienti?".

"No,"Ho detto mentre mi avvicinavo al tavolo.C'era una cartella con alcuni fogli all'interno.Juliet si sedette dall'altra parte della scrivania. "Accedi", indicò lo schermo.

Ho guardato lo schermo e ho visto il mio nome e una barra per inserire la mia password. "L'impostazione predefinita è il tuo numero di previdenza sociale, dopo di che. Puoi inserire qualsiasi cosa tu voglia".Disse Juliet sporgendosi in avanti.Il suo ampio petto premeva contro il tavolo di vetro.

Ho inserito il mio social e poi mi è stato chiesto di inserire una nuova password.Ho inserito la mia solita password e sono stato accolto da una lista di programmi. "Top one".Juliet annuì.

"Ah,"Dissi quando uno schermo familiare mi accolse. "L'ho visto alla festa dell'ufficio dell'anno scorso".Sorridevo mentre mi facevo strada nel programma e guardavo la lista dei miei clienti e poi le carte di fronte a me.

"Sembra che non avrete bisogno del mio aiuto".Juliet annuì mentre si alzava.L'ho guardata mentre si dirigeva verso una delle pareti dell'ufficio.Ha premuto quello che sembrava una parte del muro.Una porta si aprì e lei entrò chiudendo la porta dietro di sé.Ho scosso la testa per le meraviglie di essere all'ultimo piano.

Per quelle che mi sono sembrate ore, ho scrutato una quantità infinita di conti bancari di proprietà dei quattro clienti che rappresentavo. "Com'è possibile?Ho scosso la testa.Guardai il telefono sul mio tavolo chiedendomi come potevo contattare Juliet.Ho premuto il tasto zero e ho aspettato. "Fiona", rispose una voce.

"Oh, scusa".Ho risposto. "Stavo cercando di raggiungere Giulietta".Ho risposto.

"Aspetta,"Fiona rispose.Per qualche istante c'è stato silenzio.

"Derek?"Juliet ha detto da quello che sembrava l'interfono del mio ufficio.

"Sì,"Ho risposto ad alta voce.

"Puoi mettere giù il telefono".Juliet ha detto. "In futuro, puoi premere il pulsante blu del telefono e parlare".

"Ah,"Ho visto che guardava in basso. "Puoi venire qui un momento?"

"Certo,"Juliet rispose.La porta si riaprì e Juliet entrò nella stanza. "In cosa posso aiutarla?"

"Questo".Dissi mentre spostavo il mio monitor. "Sembra che chiunque abbia avuto il conto del signor Jacobstein prima di me non stava dando a tutti i suoi conti la piena attenzione di cui aveva bisogno. Potrebbe guadagnare molto di più da entrambi i conti".

Juliet annuì. "Sicuramente", sorrise. "Dovresti organizzare un incontro".

Ho annuito guardando di nuovo lo schermo. "Oggi".Juliet ha aggiunto guardando il telefono.

"Oh,"Ho detto guardando l'enorme telefono sul mio tavolo.Poi mi sono ricordato della lista dei clienti e l'ho sfogliata.Premendo il numero di selezione rapida del mio cliente, mi sono seduto.

"L'ufficio di Jacobstien", disse una signora.

"Salve, sono Derek Youngblood..."Ho cominciato a dire.

"Ah, sì", interruppe la signora. "Si aspetta di avere tue notizie. La trasferirò subito a lui".

Ho sorriso mentre mi sedevo di nuovo sulla mia sedia. "Derek?" disse un uomo.

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